Massospondylus


Massospondylus
 
Massospondylus ("vertèbres massives"), autrefois appelé Aristosaurus, était un dinosaure prosauropode dont la présence est attestée au Trias Supérieur et au Jurassique Inférieur en Afrique du Sud, au Lésotho, au Zimbabwe et peut-être en Arizona, en Argentine et en Inde. Cependant, il est probable que Massospondylus était présence sur la Terre entière, car à l'époque, les continents étaient encore rassemblés en un seul supercontinent.
Nommé par le grand Sir Richard Owen en 1854, célèbre paléontologue britannique inventeur du mot "dinosaure" (du grec Deinos, terrible, et Sauros, lézard, littéralement les "terribles lézards"), il est l'un des premiers d'entre eux à être recevoir un nom scientifique.

Prosauropode long de 6 mètres, Massospondylus est l'ancêtre de sauropodes géants plus tardifs, tels que Brachiosaurus et Apatosaurus. Il était probablement herbivore, même si l'on pense aujourd'hui que les prosauropodes ont pu être omnivores. La majorité des scientifiques soutiennent l'hypothèse du régime alimentaire herbivore, à cause des pierres polies retrouvées dans son estomac (gastrolithes) qui devaient l'aider à écraser les végétaux car il ne possèdait pas de dents suffisement sophistiquées pour la mastication, mais certains estiment que Massospondylus était carnivore. En effet, sa mâchoire présente des caractères étranges pour un herbivore : la mandibule inférieure était plus longue que la mandibule supérieure, il possèdait plusieurs types de dents, dont des dents tranchantes à l'avant, et à l'arrière des dents tout à fait capables de déchiqueter une proie. Enfin, il était frêlement bâti pour un prosauropode, et les griffes des pouces de ses membres antérieurs étaient beaucoup plus développées que celles de ses cousins.

En 1978, dans le parc du Golden Gate Highlands, en Afrique du Sud, six oeufs fossilisés de la taille de ceux d'une poule ont été découverts, vieux de près de 190 millions d'années. Il aura fallu près de 30 ans pour en extraire les embryons fossiles longs de 15 cm et commencer à les analyser en juillet 2005. Après l'extraction des embryons des oeufs et vu leur très bon état de conservation, les scientifiques ont pu les classer dans le genre Massospondylus. Ils sont encore aujourd'hui, malgré le nombre croissant d'oeufs fossiles mis au jour, les plus anciens embryons de dinosaure jamais découverts.
Fait notable, les paléontologues ont découvert que les petits Massospondylus n'avaient pas de dents, ce qui montre qu'ils n'avaient aucun moyen de se nourrir par eux-mêmes. Cela suggère que les parents devaient s'occuper d'eux après l'éclosion, leur apportant de la nourriture et les protégeant des prédateurs. Les petits sur le point d'éclore présentaient quatre pattes de même longueur, une courte queue et une tête démesurée, ce qui suggère un développement différent de celui que les scientifiques avaient initialement cru. Ils devaient probablement marcher sur quatre pattes et devenir bipèdes en grandissant. Ce changement de posture n'a été retrouvé chez aucun autre dinosaure.

Cependant, morphologiquement, le spécimen adulte avaient des membres antérieurs beaucoup plus courts que les postérieurs, ce qui lui est commun avec les autres prosauropodes. Dressé sur ses pattes arrières, il devait mesurer près de 4 m de haut.
Il possèdait une toute petite tête perchée sur un cou long et souple.

Au vu de la différence de proportions entre ses membres antérieurs et postérieurs, Massospondylus était probablement bipède.  Ce comportement bipède des Prosauropodes constituait une première chez les herbivores à cette époque. Jusqu'à leur apparition en effet, tous les herbivores étaient des créatures trapues, au cou très court. Ainsi, les Prosauropodes comme le Massospondylus représentaient certainement la première lignée pouvant se nourrir de la végétation située à une certaine hauteur du sol, ce qui expliquerait leur succès évolutif et leur vaste répartition à la surface du globe comme en atteste l'abondance des témoignages fossiles.


 
Classification :
Règne : Animalia
Embranchement : Chordata
Sous-embranchement : Vertebrata
Classe : Reptilia
Ordre : Saurischia
Sous-ordre : Sauropodomorpha
Infra-ordre : Prosauropoda
Famille : Massospondylidae

Genre : Massospondylus
Owen, 1854

 

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